Estudio de Viktor Ullmann para el Programa de Conciertos de la Música Nueva, 1944. Cortesía de Pamatnik Terezin.
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Born in Tesin (Silesia) on 1 January 1898, Ullmann grew up and was educated in Vienna.  He participated in Schoenberg's advanced courses in 1918-19, and at Schoenberg's recommendation, became one of Alexander Zemlinsky's conducting assistants at the New German Theatre in Prague in the 1920s.  How highly Zemlinsky regarded him is seen in his having entrusted Ullmann with the preparation of Schoenberg's Gurre-Lieder, as well as operas of Mozart, Strauss, Wagner, Berg and others, which he also conducted on occasion in place of Zemlinsky.  During the 1927-28 season, Ullmann became First Kapellmeister at the municipal theatre in Aussig.  In both cities, Ullmann enjoyed a reputation as an excellent, conscientious and capable conductor.  An active member of the Schoenberg circle, Ullmann was also a devoted follower of Rudolf Steiner's anthroposophical movement.  In the 1930s he composed, taught and wrote articles for German musical publications in Prague.

Following unsuccessful efforts to find work in London or South Africa, Ullmann was trapped in Prague after the German invasion in March 1939.  In 1942 he was deported to Terezin.  Rather exceptionally, instead of being given a customary work assignment, Ullmann was instead asked by the Freizeitgestaltung (Leisure time authority) to occupy himself with music, serving as critic and concert organiser (including the Studio for New Music, which he founded, and the Collegium Musicum) as well as assisting on other performances, lecturing on such subjects as Mahler's First Symphony, anthroposophy and music and other topics.  He also had more time to compose, which accounts for his unusually prolific production in comparison to the other Terezin composers.

Besides his impressive list of original compositions – three piano sonatas, a string quartet, several dozen Lieder, orchestral works and an opera, The Emperor of Atlantis or Death Abdicates – Ullmann made, upon request, a number of vocal arrangements of Yiddish and Hebrew songs.  In addition to his extensive concert reviews, he wrote several essays, an opera libretto and a literary diary, The Strange Passenger, a collection of poems and aphorisms.  This latter document discloses Ullmann's deep despondency, his conflict about his Jewish identity, his basically Christian religiosity and his cynicism.  Nevertheless, in a frequently-quoted essay, ‘Goethe and Ghetto’, Ullmann considers the meaning of Goethe for ‘educated Europeans’ in both daily living and culture . But where the interaction of life and art had earlier allowed the easier creation of beautiful forms, in Terezin this was difficult, ‘where anything connected with the muses is in utter contrast to the surroundings.’   Maintaining that future generations would find no interest in the lack of pianos and music paper, Ullmann concludes in a profound expression of his and his colleagues' reserves of spiritual strength:

 

it must be emphasised that Theresienstadt has served to enhance, not to impede, my musical activities, that by no means did we sit weeping on the banks of the waters of Babylon, and that our endeavour with respect to Arts was commensurate with our will to live.  And I am convinced that all those who, in life and in art, were fighting to force form upon resisting matter, will agree with me.

Viktor Ullmann nació en Tesin (Silesia) el 1 de enero de 1898. Creció y fue educado en Viena. De 1918 a 1919 participó en cursos avanzados de Schoenberg, y por recomendación de Schoenberg mismo, se convirtió en uno de los asistentes del director de orquesta Alexander Zemlinsky en el Nuevo Teatro Alemán de Praga en la década de 1920. Zemlinsky tenía un gran concepto de Ullmann y eso se veía reflejado en la confianza que depositaba en él al encomendarle las canciones compuestas por Schoenberg (“Gurre-Lieder”), así como también óperas de Mozart, Strauss, Wagner, Berg y otros, que a su vez dirigió en alguna ocasión en lugar de Zemlinsky. Entre 1927 y 1928 Ullmann se convirtió en First Kapellmeister en el teatro municipal de Aussig. En ambas ciudades, Ullmann disfrutó de una excelente reputación: era considerador un director de orquesta concienzudo y capaz. Además de ser un miembro activo del círculo de Schoenberg, también fue un devoto seguidor del movimiento antroposófico de Rudolf Steiner. En la década de 1930, compuso, enseñó y escribió artículos para publicaciones musicales alemanas de Praga.

Luego de infructuosos esfuerzos por encontrar trabajo en Londres o en Sudáfrica, Ullmann finalmente quedó atrapado en Praga después de la invasión alemana en marzo de 1939. En 1942 fue deportado a Theresienstadt. Si bien no era algo que sucedía habitualmente, en lugar de ser designado para un trabajo regular, Ullmann fue convocado por la Freizeitgestaltung (“División para la recreación”) para ocupar su tiempo en la música, como crítico, organizador de conciertos (incluyendo el Estudio para la Música Nueva que él fundó, y el Collegium Musicum), ayudando en otros espectáculos, brindando conferencias sobre temas tales como la Sinfonía Nº 1 de Mahler, la antroposofía y música, etc. También tuvo más tiempo para componer, lo que justifica su producción inusualmente prolífica en comparación con los otros compositores de Theresienstadt.

Aparte de su impresionante lista de composiciones (tres sonatas para piano, un cuarteto de cuerdas, varias docenas de canciones, obras orquestales y una ópera, “El emperador de la Atlántida o la muerte abdica”) Ullmann hizo, por pedido, varios arreglos vocales de canciones en idish y en hebreo. Asimismo, además de sus extensas críticas de conciertos, escribió varios ensayos, un libreto para ópera y un diario literario, The Strange Passenger (“El pasajero extraño”), una colección de poemas y aforismos. Este último documento revela el abatimiento profundo de Ullmann, su conflicto sobre su identidad judía, su religiosidad básicamente cristiana y su cinismo. Sin embargo, en un ensayo frecuentemente citado, Goethe and Ghetto, Ullmann atribuye el significado de Goethe a 'europeos educados', tanto en la vida diaria como en la cultura. La interacción entre la vida y el arte anteriormente habían permitido la creación de formas hermosas, pero en Theresienstadt eso era muy difícil. "Allí cualquier cosa relacionada con las musas está en absoluto contraste con el entorno." Si pensamos que las generaciones futuras no encontrarán ningún interés en la falta de pianos y pentagramas, Ullmann concluye en una expresión profunda de sus propias reservas de fuerza espiritual y las de sus colegas:

Hay que destacar que Theresienstadt sirvió para mejorar, no para obstaculizar, mis actividades musicales, que de ninguna manera nos sentamos a llorar a orillas de las aguas de Babilonia y que nuestros esfuerzos con relación a las Artes fueron acorde con nuestra voluntad de vivir. Y estoy convencido de que todos aquellos que en la vida y en el arte lucharon contra la adversidad, estarán de acuerdo conmigo.

Ullmann fue deportado a Auschwitz el 16 de octubre de 1944, en uno de los últimos traslados. Allí murió en la cámara de gas.

Por David Bloch

Referencias

Taken, by permission, from the covernotes of 'The Terzin Music Anthology, Volume 1: Viktor Ullmann - Piano Sonatas Nos 5,6,7 String Quartet No.3, Op46' Koch International Classics (3-7109-2 H1)

Max Bloch, ‘Viktor Ullmann: A Brief Biography and Appreciation,’ Journal of the Arnold Schönberg Institute, Vol. Ill, No. 2, October 1979.